transporte del gas natural

¿Cómo se realiza el transporte del gas natural?

Industria, Energía y Medioambiente
 31-may-2021 | Structuralia

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Los grandes yacimientos de gas natural se encuentran en Oriente Medio y en la antigua Unión Soviética, aunando entre ambas ubicaciones el 75% del volumen mundial de esta fuente de energía. Su transporte, entonces, se antoja un asunto de gran importancia.

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El traslado del gas natural entre los países “productores” y los países “consumidores” se realiza mediante kilométricos gasoductos y con la intervención de grandes buques metaneros.

cadena de valor de la extracción transporte y distribución del gas natural

Un gasoducto es una infraestructura basada en tuberías que transporta el gas a lo largo de grandes distancias.

La presión a la que circula el gas a través de esta conducción alcanza los 72 bares (7,2 MPa) para los desplazamientos internacionales, mientras que para las distribuciones locales se disminuye hasta los 16 bares (1,6 MPa) de presión.

En cuanto a los diámetros que poseen este tipo de conducciones, suelen variar en función del caudal que vayan a soportar pero, de manera general, es posible encontrar gasoductos que van desde las 20” (508 mm) hasta las 48” (1219 mm).

Imagen de obreros en trabajos de construcción de gaseoductos

Las velocidades de transporte oscilan entre los 10 y los 20 metros por segundo, con el fin de asegurar la continuidad del suministro y evitar problemas en las instalaciones.

Transporte de gas natural: materiales

En lo referente al material utilizado, estas tuberías están realizadas con acero de “alto” contenido en carbono (en torno a un 0,25%), que presenta gran dureza y un elevado límite elástico. Cabe destacar que, para evitar la corrosión, se recurre habitualmente al revestimiento con polímeros (protección pasiva) y a la protección catódica (con corriente impresa).

Como curiosidad, cabe destacar que el gasoducto más largo del mundo, que une Horgos (Kazajistán) con Hong Kong (China), cuenta con 8.704 kilómetros y puede transportar 30.000 millones de metros cúbicos por año.

Es habitual que la red de conducciones se tope en su camino con grandes masas de agua. Para sobrepasarlas existen dos grandes soluciones: la implantación de gasoductos submarinos, como el conocido Nord Stream; o el transporte del gas mediante buques metaneros.

La primera alternativa supone una inversión en infraestructuras elevada, con lo que es frecuente recurrir a la opción del transporte marítimo para solventar el problema, con la consiguiente ventaja de que a partir de él se puede ramificar su distribución.

plantas de licuefacción de gas natural

El transporte en barco presenta el inconveniente de que, para producir el trasvase de un medio de transporte a otro, se requiere licuar la materia prima. Este proceso se realiza en las plantas de licuefacción.

Una vez licuado, el LNG (Liquid Natural Gas) se transporta en los grandes depósitos que albergan los buques metaneros. De este modo, se salva el problema orográfico que suponen los mares y océanos para la construcción de los gasoductos.

El buque con mayor capacidad de transporte de LNG es el “Mozah” de la familia Q-Max, que con sus 43.400 kW (58.200 Cv) de potencia puede trasladar hasta 266.000 metros cúbicos en un solo trayecto.

Buque metanero

Por último, en esta cadena de transporte, se encuentra la planta regasificadora del gas natural licuado. En ella se recupera el carácter gaseoso del combustible, permitiéndose así una posterior distribución local, a través de gasoductos más pequeños, en el país receptor.

El viaje del gas natural

Para que te hagas una idea, este es el proceso y el camino que sigue el gas natural hasta que llega a tu casa.

 

1. Producción

Una vez se extrae el gas natural del yacimiento hay que tratarlo y procesarlo para que pueda ser transportado y comercializado.

Por ejemplo se le añade metil-mercaptano para la detección de fugas e impedir la combustión espontánea, se filtran las impurezas y se eliminan los gases que dificulten el enfriamiento del gas. También se reduce el contenido en agua y se eliminan gases como nitrógeno, mercurio o CO₂.

El gas que se transporta a través de los gasoductos lo hace a altas presiones, pero siempre en estado gaseoso. El proceso de transformación para transportarlo en esferas o cisternas lo convertirá en el gas natural licuado (GNL), es decir, en estado líquido.

2. Almacenaje

Desde el punto de vista económico y técnico es el almacenamiento subterráneo es el más rentable. Sin embargo en España tenemos un gran volumen de importaciones de GNL por lo que la proporción de almacenamiento en tanques de las plantas de regasificación en nuestro país es muy superior a otros países.

3. Transporte y distribución

Normalmente el transporte del gas natural se realiza a través de gasoductos desde el yacimiento hasta el lugar de destino. En caso de que no hayan conducciones que comuniquen dos puntos, el transporte se realiza con barcos metaneros (o criogénicos).

Gasoductos

En los gasoductos, el gas circula a presiones muy elevadas (entre 36-70 atmósferas). Los conductos estás sometidos a controles muy rigurosos para evitar fugas y los peligros de explosión. Algunos de los gasoductos tienes decenas de kilómetros, e incluso unen continentes como los que conectan África y Europa.

Barcos metaneros

Por otro lado, los barcos metaneros transportan el gas natural en estado líquido tras someterlo a temperaturas muy bajas, ya que éste se licua a -160ºC. Así el gas ocupa unas 600 veces menos que en estado gaseoso, haciendo más cómodo el transporte. Al llegar a puerto, el gas líquido se almacena en depósitos enormes, a la espera de regasificarlo y meterlo en la red de distribución cuando la demanda lo exija.

Ciudades sin gasoductos o puertos

En este caso, los camiones cisterna lo almacenan, transportan en estado líquido (GNL, Gas Natural Licuado) e introducen en la red de distribución local de gas natural. También se almacena para ser introducido en la red local cuando sea necesario.

Enagás es la principal compañía de transporte de gas natural en España y Gestor Técnico del Sistema Gasista español. Tiene como misión principal garantizar la competencia y la seguridad del Sistema Gasista de España. Se encarga del transporte, regasificación y almacenamiento.

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4. Distribución y comercialización

Las compañías distribuidoras de gas natural son las empresas dedicadas al transporte del gas natural desde la red de transporte a alta presión hasta los puntos de suministros de cada cliente.

Al igual que pasa en el sector eléctrico, la distribuidora de gas presta servicio a través de la comercializadora que es quien tiene contacto directo con el cliente. Es decir, cada zona tiene asignada una distribuidora de gas, pero puedes cambiar libremente la compañía comercializadora.

Otra de las similitudes con es el sector eléctrico es que en el transporte del gas, la tensión se va reduciendo hasta que llega a casa para ser consumido. Mientras que en el gasoducto circula a altas presiones, el gas natural pasa por sucesivas plantas reductoras de presión, de funcionamiento muy complejo, hasta que la presión baja. Los niveles de presión de consumo están en los 22 mbar (milibares), presión a la que funcionan calderas de gas y el resto de aparatos domésticos que funcionan gas natural en casa.

De donde proviene el gas natural 

¿De dónde procede el gas natural con el que nos calentamos, cocinamos o incluso nos movemos con nuestro vehículo? El gas natural está formado en un 95% por metano, además de otros gases, esto es, prácticamente, desde su extracción hasta su llegada al punto de consumo, no sufre transformación química relevante, de ahí el sobrenombre de “natural”. El gas natural proviene de la degradación de materia orgánica que se produjo muy lentamente y a través de millones de años procedente de plantas y animales. Dicha materia orgánica se fue acumulando y enterrando bajo sucesivas capas de tierra por efecto de distintos fenómenos geológicos. Los gases generados por la descomposición de la materia orgánica se filtraron y atravesaron distintas capas de terreno de diversa consistencia, hasta llegar a una zona de material impermeable donde, dichos gases, quedaron atrapados en grandes bolsas o yacimientos de gas natural.

Los yacimientos de gas natural se pueden encontrar encima de bolsas de petróleo o en reservas independientes y aisladas de otras materias primas. Existen yacimientos de gas natural en todo el mundo, pero los países con mayores reservas son, entre otros, Estados Unidos, Canadá, Rusia o Argelia.

El componente fundamental del gas natural, el metano, también puede producirse mediante la fermentación bacteriana de la materia orgánica procedente de aguas residuales, residuos sólidos urbanos, compost y biomasa, y es la base para obtener el biometano, una fuente de energía renovable sin apenas residuo de carbono y con previsiones muy positivas de cara al futuro y al cuidado de nuestro medioambiente.

¿Sabías que el gas natural, en realidad, es inodoro? El olor característico a “gas” proviene del tratamiento que hacen las empresas comercializadoras, agregando un agente odorizante a base de mercaptano que ayuda en la detección de eventuales fugas. Si quieres saber más sobre el transporte del gas, no dudes en consultar nuestro próximo posgrado: Maestría Internacional en Ingeniería y Negocio del Oil & Gas

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